El invento de la harina de maíz precocida en la Caracas de moliendas

Aún a finales de la década de  los cincuenta, vivir cerca de un molino era todo un privilegio a la hora de preparar unas ricas arepas. El conocido pan venezolano requería de una preelaboración muy primitiva antes de llegar a las mesas y estómagos de los consumidores

La arepa era preparada y consumida por los aborígenes del territorio actual de Colombia, Venezuela y Panamá desde antes de la llegada de los españoles. En la actualidad es considerada un icono gastronómico de Colombia y de Venezuela, y una herencia común compartida por estas naciones

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El pilón, que es un tronco de árbol ahuecado, también se usó para moler el maíz
El pilón, que es un tronco de árbol ahuecado, también se usó para moler el maíz

–¡Uuuhhhy, mi hija hay que levantarse temprano! Porque después hay mucha gente y se nos enfría la masa..

–Tranquila abuela. Yo voy rápido. Ya  el señor del pilón me conoce. No te preocupes,  mañana nos desayunamos con arepas…

En las mañanas este diálogo era el pan nuestro de cada día en casi todos los hogares caraqueños. Pilar el maíz no estaba al alcance de todos. En Caracas, distintas pilanderas recibían el maíz para transformarlo en la harina con la que se preparaban las ricas arepas.

Algunos estudiosos del idioma indican que la palabra arepa proviene del vocablo indígena
Algunos estudiosos del idioma indican que la palabra arepa proviene del vocablo indígena “erepa”, que los Cumanagotos tribu de los Caribes que habitaba la región noreste de Venezuela utilizaron para nombrar el maíz, ingrediente básico en la preparación de este alimento. De acuerdo a otra versión, el vocablo arepa pudiera provenir de “aripo”, especie de plancha levemente curva, fabricada en barro, que utilizaban los indígenas para la cocción de la masa de harina de maíz.

Otros con menos tiempos y pericia se acercaban a las tostadas de los hermanos Álvarez, ubicada en la Gran Avenida, entre Plaza Venezuela y Sabana Grande.

Caracas, Sabana Grande, años 50.
Caracas, Sabana Grande, años 50.

–¡Yaaaa… Sácala del budare y pásala al fogón..!

Un buen búdare deja las arepas tostadas y crocantes...
Un buen búdare deja las arepas tostadas y crocantes…

Pero la familia Álvarez también debía pilar el maíz muy temprano para poder contar con la harina de las codiciadas y demandadas  tostadas.

–Epale, Heriberto, prepárame una multisápida…

–De inmediato, ingeniero…

Luis Caballero Mejías Paz (Caracas, 12 de diciembre de 1903 - 12 de octubre de 1959) fue un ingeniero y profesor venezolano, dedicado a la investigación y la docencia en Venezuela a mediados del siglo XX, dejando importantes legados en el campo de la investigación. Fue también el creador de la harina de maíz precocida, principal alimento de Venezuela
Luis Caballero Mejías Paz (Caracas, 12 de diciembre de 1903 – 12 de octubre de 1959) fue un ingeniero y profesor venezolano, dedicado a la investigación y la docencia en Venezuela a mediados del siglo XX, dejando importantes legados en el campo de la investigación. Fue también el creador de la harina de maíz precocida, principal alimento de Venezuela

Pero el cliente, quizás, más importante que tuvieron los Álvarez en su local  fue el ingeniero  Luis  Caballero Mejías. Quien  una noche se presentó con una bolsita de harina y les dijo:

–Muchachos, yo preparé esta mezcla, a ver si las arepas me quedan igual a las  de ustedes. Prueben. A ver como les resulta.

Les pidió que la probaran.  Y les explicó que eran dos kilos de maíz, primero sancochados, luego molidos y posteriormente secados.

A los Álvarez les fue muy bien con esa mezcla. Era mucho el trabajo que se ahorraban al no tener que pilar todos los días el maíz.

Y cómo no les iba a ir bien, si lo que  estaban utilizando era la fórmula de  lo que ahora se conoce como la Harina Pan.

Lorenzo Mendoza Felury, co-fundador de Empresas Polar
Lorenzo Mendoza Fleury, co-fundador de Empresas Polar

Pero, el ingeniero no logró la industrialización de su invento y un buen días un señor llamado Lorenzo Mendoza Fleury perfeccionó, desarrolló y patentó una fórmula basada en los principios del invento del ingeniero Luis Caballero Mejías.  Lo demás es historia conocida.

Llegó la Arepa Instantánea

Aún a finales de la década de  los cincuenta, vivir cerca de un molino era todo un privilegio a la hora de preparar unas ricas arepas. El conocido pan venezolano requería de una preelaboración muy primitiva antes de llegar a las mesas y estómagos de los consumidores.

Ahora los granos de maíz están listos para el proceso de descabezado y molienda, que se muestra en el artículo Como hacer la masa de maíz
Ahora los granos de maíz están listos para el proceso de descabezado y molienda, que se muestra en el artículo Como hacer la masa de maíz

 Los granos de maíz se cocían en las casas y una vez que presentaban un aspecto blanco y humeantes, el insigne interesado debía trasladarse al centro de molienda más cercano, hacer una resignada  cola y esperar que se moliera el cereal, el cual era luego recibido en forma de una blanca bola de masa, desde luego colocada en el mismo recipiente en que  había sido entregado a los encargados del lugar.

La opción de pilar y moler en la casa también fue una costumbre de algunas familias, tradición que aún se mantiene en algunas regiones del país.
La opción de pilar y moler en la casa también fue una costumbre de algunas familias, tradición que aún se mantiene en algunas regiones del país.

 Otro sistema, tan agotador como el  anterior, era el de los molinos caseros o manuales, lo que implicaba una dura y adicional faena para las amas de casas.

 Los primeros pasos por liberar a los caraqueños de esa fastidiosa tarea los encontramos en los registros del Ministerio de Fomento de 1954. Allí se documentó  la primera patente del producto  “La Arepera”,  harina precocida, realizada por el ingeniero venezolano Luis Caballero Mejías:

 “PATENTE N° 5.176 del año 1954 Luis Caballero Mejías, ingeniero mecánico de profesión, inventa la harina precocida, denominada Harina de Masa de Maíz o Masa de Maíz deshidratada, patentada en Venezuela bajo la Ley de Propiedad Industrial y Comercial, ante el Ministerio de Fomento N° 271, mes 7, Registro General 5.176, de fecha 04-06-1954.

 El invento dejó atrás al pilón y al molino de maíz

Pilando maíz
Pilando maíz

Una vez lograda la patente y el permiso para su industrialización, el ingeniero comienza los primeros pasos para la compra o construcción del edificio en donde funcionaría la industria de La Arepera, pero lamentablemente el novedoso invento nunca llegó a comercializarse, por parte de Caballero Mejías, quien aún con múltiples obstáculos para desarrollar el proceso industrial de este proyecto  y con el apoyo de algunos de sus socios sacó al mercado varios empaques que identificaban la nueva forma de hacer las arepas en un corto tiempo.

(Aun los familiares de Caballero Mejías, mantiene este modelo del primer embase bajo resguardo, inclusive con la harina precocida de aquella época en buen estado). Estas recetas le fueron dadas al ingeniero por su tía María Caballero, quien tuvo el placer de elaborar las primicias con la harina precocida.
Los familiares de Caballero Mejías, guardaron este modelo del primer empaque bajo resguardo, inclusive con la harina precocida de aquella época en buen estado.

A finales de los años 50 factores políticos, económicos y  la delicada salud que aquejaba al ingeniero Caballero Mejías, impidieron el desarrollo de la empresa que tanto deseaba formar este ingeniero venezolano, prestado a la educación. Esto se puede inferir de su comunicación dirigida a la Asamblea General de Accionista, cuando inicia su carta con esta reflexión:

“Cuando traté de fundar una Compañía para explotar la patente de mi propiedad “Masa de maíz deshidratada” los invité a participar en ella de buena fe. Sabía que el negocio era bueno, que la harina era buena y por lo tanto el resultado no podía ser malo”.

La vieja Escuela Técnica Industrial (ETI) ahora, Facultad de Ciencias de la UCV, también fue una obra de ese inquieto y valioso venezolano creador de la harina precocida
La vieja Escuela Técnica Industrial (ETI) ahora, Facultad de Ciencias de la UCV, también fue una obra de ese genio y valioso venezolano creador de la harina precocida

La verdadera historia de la arepa se inició poco después de este invento. Al pasar el tiempo, se popularizó el consumo de la arepa con diversos rellenos.

Otra de la propuesta gráfica que utilizaron los diseñadores que tuvieron a su cargo promocionar la nueva harina para arepas
Otra de la propuesta gráfica que utilizaron los diseñadores que tuvieron a su cargo promocionar la nueva harina para arepas

Caballero Mejías sugería colocar en el empaque las diversas formas de preparar la arepa y sus derivados con la masa “La Arepera”, entre ellos:

Arepa Salada Frita, Arepita Dulce, Hallaquitas de Chicharrón, Carato de Masa y otros.

Caballero Mejias, en los talleres de la Escuela Técnica Industrial de Los Chaguaramos
Caballero Mejías, en los talleres de la Escuela Técnica Industrial de Los Chaguaramos

El tradicional alimento en su forma de preparación artesanal, todavía muy distante a la producción industrial a la que luego fue sometido, representaba  para  el país  un interesante motor del desarrollo microeconómico.

Cifras sobre el proceso industrializador indican que para 1964 existían en Venezuela alrededor de 725 pilones de maíz. En 1967, tres años después, sólo quedaban 489 unidades productras de ese tipo.

En la arepera Jajó, podrá degustar una exquisita arepa de maíz pelado con cuajada y chicha andina.
En la arepera Jajó, podrá degustar una exquisita arepa de maíz pelado con cuajada y chicha andina.

Y por supuesto,  para principios de los años setenta, los molinos o pilones artesanales pasaron a ser piezas de museos,  debido al auge tomado por el ahora ya tradicional  grano pre-cocido y empaquetado: Harina Pan.

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